Skulle du lova din oskuld till din far?

Bilden kan innehålla Rock Kläder Överrock Kläder Kostym Smoking Människoperson och heminredning

I en balsal upplyst av ljuskronor med utsikt över Klippiga bergen en kväll nyligen, festade ett hundratal par på örtstekt kyckling och skurna grönsaker. Männen ser snygga ut i smoking; deras datum är strålande i golvlånga klänningar, långa vita handskar och diadem som ramar in twirly, utsmyckade updos. Sitter vid ett bord med fyra par ser jag hur den gråhåriga mannen bredvid mig sträcker sig ner i bröstfickan, drar fram en liten satinlåda och öppnar den för att kolla in en guldring som han ska placera på fingret på kvinna som sitter till höger om honom. Hennes ögon sväller av tårar när hon blir överväldigad av känslor.

Mannens dejt? Hans 25-åriga dotter. Välkommen till Colorado Springs sjunde årliga Fader-Daughter Purity Ball, som hålls på femstjärniga Broadmoor Hotel. Syftet med evenemanget är delvis att fira pappa-dotter-bindning, men huvudagendan är att fäder lovar att skydda flickornas kyskhet tills de gifter sig och att döttrarna lovar att förbli rena. Pastor Randy Wilson, värd för evenemanget och medgrundare till balen, går fram till rummet, tar mikrofonen och frågar männen: 'Är ni redo att kriga för era döttrars renhet?'

Wilsons röst är jovialisk, men hans budskap är allvarligt – och sprider sig som en löpeld. Dussintals av dessa påkostade evenemang hålls varje år, främst i södra och mellanvästern, från Tucson till Peoria och New Orleans, sponsrade av kyrkor, ideella grupper och krisgraviditetscenter. Bollarna är alla en del av den evangeliska kristna rörelsen, och de förkroppsligar en av dess nyckeldoktriner: avhållsamhet fram till äktenskapet. Tusentals flickor har avlagt renhetslöften vid dessa evenemang under de senaste nio åren. Även om avhållningsrörelsen i sig är ganska mainstream – cirka 10 procent av tonårspojkarna och 16 procent av flickorna i USA har undertecknat oskuldslöften vid kyrkor, möten eller program sponsrade av grupper som True Love Waits – renhetsbollar representerar dess mer extrema kant . De unga kvinnor som undertecknar förbund vid dessa fester tenderar att vara fromma, hemundervisade och skyddade från populärkulturen.



Randy Wilsons 19-åring, Khrystian, är typisk: hon arbetar i sin kyrka, tillbringar de flesta helgerna hemma med sin familj och har aldrig dansat med en annan man än sin far eller bror. Emily Smith, en 18-åring jag träffar, säger att det är uteslutet att kyssa henne. 'Jag lovade mig själv när jag var yngre,' säger hon, 'att spara min första kyss till min bröllopsdag.' En grundsats i abstinensrörelsen är att att ha älskare före äktenskapet ofta leder till skilsmässa. I Wilsons community hoppas unga kvinnor få träffa friare i kyrkan, på college eller genom familjekontakter.

Majoriteten av flickorna här är, som riktlinjerna för purity ball antyder, 'precis gamla nog...[att] ha börjat menstruera....' Men ett par dussin fäder har också tagit med sig flickor under 10. 'Den här kvällen handlar mer om att umgås med henne än om hennes renhet vid det här laget', säger en sjuårings pappa, lite fåraktigt. Händelsen är till synes oskyldig – inte en enda gång hör jag 'sex' eller 'jungfru' korsa någons läppar. Ändå kommer var och en av flickorna här, även fyraåringen, att underteckna det renhetsförbundet.

Att uppmuntra tjejer att undvika att sova runt är utan tvekan en bra sak. Detsamma gäller för pappa-dotter-bindning; forskning visar att flickor som har solida relationer med sina fäder är mer benägna att växa upp till att bli självsäkra, självrespekterande, framgångsrika kvinnor och att göra kloka val längs vägen. Frågan är, är att sätta flickors renhet på en piedestal sättet att uppnå dessa så viktiga mål?

Fäder som skyddar sina döttrars oskuld är inget nytt. 'Förvara din blomma säkert!' en god väns pappa brukade berätta för henne när vi gick på college, och vi skrattade – både för att det var för sent för hennes oskuld och för att det var något osmakligt för oss med att han försökte kontrollera hennes sexliv. På senare tid har dock skyddet av flickors oskuld blivit ett nationellt, inte bara familjärt, angelägenhet. 1996, efter lobbyverksamhet från den religiösa högern, tilldelade kongressen nästan en halv miljard dollar till offentliga skolor över hela landet för att anta sexed program som endast förespråkar avhållsamhet. Idag använder alla stater utom ett fåtal statliga pengar för klasser som i princip varnar för all sexuell aktivitet utanför äktenskapet.

Rörelsens senaste uppdrag är att göra abstinens cool (det har kallats 'chastity chic'). Det finns kristna rockkonserter där deltagarna skriver på löften, sajter som geocities.com/thevirginclub som listar stjärnor som har hållit på med sex tills giftermålet (Jessica Simpson, skilsmässa till trots, är ett av deras skyddshelgon), och stödjande bloggare ( abstinence.net har en som heter 'The Professional Virgin'). Silver Ring Thing, en nationell abstinensgrupp för tonåringar, har en aktiv MySpace-sida fylld med kommentarer som denna från 'Brianna': 'Jag lovade att förbli oskuld tills giftermålet för två år sedan och det har varit en lång tuff väg...men det blir en lil 'lättare varje dag.'

Den första renhetsbollen, med all sin drottning-för-en-dag-tjusning, kastades 1998 av Wilson, nu 48, och hans fru, Lisa, 47; de två driver Generations of Light, en populär kristen tjänst i Colorado Springs. 'Vi ville sätta en standard för värdighet och ära för hur flickorna ska behandlas av männen i deras liv', säger Lisa, en varm, sprudlande kvinna med ett redo leende och sju barn i åldrarna 4 till 22. Lisas egna pappa lämnade sin familj när hon var två, och trots en snäll styvfar, säger hon, växte hon upp och kände sig inte uppskattad eller förstådd. 'När jag ser tillbaka är det ett mirakel att jag förblev ren', säger hon. 'Jag tror att om flickor känner sig vackra och omhuldade av sina fäder, så letar de inte efter kärlek från slumpmässiga killar.'

Den första bollen fick en del positiv lokal och kristen press, såväl som förfrågningar från personer i 21 delstater som var intresserade av att kasta sina egna. Idag skickar South Dakota's Abstinence Clearinghouse – en stor sammanslutning av renhetsrörelsen – ut cirka 700 'Purity Ball Planner'-häften om året (tips inkluderar att skriva ut löftena på 'vackert papper' och servera bröllopstårta till efterrätt). Medan Wilsons inte tjänar några pengar på sin bal, har en stugindustri för tillbehör uppstått. Ströva runt på Internet och du hittar en 14-karats ring med pärlor och diamanter för 0; för kan du köpa en röd babydoll-T-shirt med I'm Waiting' utsmyckad på bröstet, dess åtsittande passform skickar ett lite blandat budskap.

De äldre tjejerna på Broadmoor ikväll är själva kurviga och sexiga i rygglösa klänningar och konstfull smink; bredvid sina fäder ser vissa ut som fruar. I själva verket, på purity ball-folkets språkbruk, är en-mot-en-tid med pappa en 'dejt', och den enda sanktionerade en tjej kan ha tills hon 'uppvaktas' av en man. Rollerna är tydliga: pappa är den ende mannen i en flickas liv tills hennes man kommer, en livsstil rakt ur biblisk tid. 'I patriarkatet äger en far en tjejs sexualitet', konstaterar psykologen och feministiska författaren Carol Gilligan, Ph.D. 'Och som vilken annan egendom som helst, vaktar han den, skyddar den, till och med älskar den.'

När det är dags för pappor och döttrar att ta löftet (några informellt byter ringar också), ställer sig männen över sina sittande döttrar och läser högt från pergament präglat med förbundet: 'Jag, [faders namn], väljer inför Gud att täcka min dotter som hennes auktoritet och skydd inom renhetsområdet...' Männen skriver in sina namn och deras döttrar skriver under som vittnen. Sedan återvänder alla till sina måltider och ett upphetsat surr fyller rummet.

Purity balls är i själva verket en del av en större trend genom hela den amerikanska kulturen att fäder spenderar mer tid med sina döttrar och söner – mängden steg från 2,6 timmar i veckan 1965 till 6,5 timmar 2000, det senaste året för vilket statistiken är tillgängligt. Den här samvaron har en riktig vinst för tjejer: De som är nära sina fäder klarar sig generellt sett bättre i livet än de som inte är det. Dan Kindlon, Ph.D., en Harvard-baserad psykolog som gjorde djupintervjuer med 113 flickor och tonåringar för sin nya bok, Alpha Girls, fann att de som hade de bästa relationerna med sina pappor var de mest framgångsrika akademiskt och hade den starkaste självkänslan. En annan mycket citerad studie i ämnet av två sociologer spårade 126 Baltimore-flickor från låginkomstfamiljer. Den fann att de med engagerade och omtänksamma pappor löpte dubbelt så stor risk att gå på college eller hitta ett fast jobb efter gymnasiet än de utan sådana fäder; 75 procent mindre benägna att föda barn som tonåringar; 80 procent mindre sannolikt att någonsin vara i fängelse; och hälften så stor risk att drabbas av betydande depression.

smutsiga plocka upp rader för tjejer att säga till killar

Naturligtvis utgör tonåren en knepig utmaning: Tonåringar är ofta mer intresserade av att umgås med vänner än av att umgås med kära gamla pappa. Och deras fäder kanske inte är säkra på hur de ska behandla ett barn som håller på att förvandlas till en ung kvinna. (Jag minns tydligt den förrådda blick som min far gav mig när han fångade mig, vid 14, när han kom ut från en makeout-session i mitt rum.) Vissa experter undrar om pappas engagemang i familjen verkar mindre viktig nuförtiden, med tanke på mammors mer dominerande roll – de håller på att bli familjeförsörjare i rekordmånga. Säger Margo Maine, Ph.D., en klinisk psykolog i West Hartford, Connecticut, som ofta arbetar med familjer, 'Vår kultur - och även fäder själva - underskattar den makt fäder har på kvinnors självkänsla och identitet.'

Randy Wilson vill ändra på det. Med sitt ljusa leende, stadiga ögonkontakt och den upprättstående hållningen av en liten men självsäker man påminner han mig om den magnetiska självhjälpsgurun som Tom Cruise porträtterade i Magnolia. 'Bra att gå, män!' säger Wilson. 'Jag applåderar ditt mod att se din dotter i ögonen och berätta för henne hur vacker hon är. Om du inte har gjort det än så ska jag ge dig en chans att göra det nu.

Jag inleder ett samtal med Christy Parcha, en 18-årig brunett som är här för att framföra en balett senare; hennes 10-åriga syster går på balen med deras pappa, Mike, en mattelärare på en lokal college. Christys ögon är ljusa, hennes kinder rodnade och ett leende livar hennes ansikte permanent. Även om hon precis tagit examen från gymnasiet, går hon inte på college utan kommer istället att undervisa i balettlektioner, fortsätta med pianolektioner och skriva en bok om 'emotionell renhet', som Christy tycker är ännu viktigare än den fysiska sorten. 'Jag försöker bara reservera alla de där speciella känslorna för min man', säger hon ivrigt.

Det visar sig, att inte tillåta sig själv att tänka sexuella tankar gör henne också nervös, eftersom hon vill uppleva nöje med sin framtida man: 'Jag vill inte vara en börda för honom eftersom jag inte njuter av [sex] .' Nyligen tog en vän med henne för att se en film om drottning Esther, One Night With the King - 'en riktigt romantisk historia', enligt Christy. 'Så jag såg den och jag fick de här enorma känslorna att stiga upp inom mig, och jag tänkte, okej, de finns fortfarande kvar!' säger hon och sjunker tillbaka i stolen av lättnad. Ändå vill Christy inte dejta. Hon associerar sex utanför äktenskapet som att en tjej 'blir van, förrådd, att killar lurar dig, allt sånt'.

Andra tjejer på balen är mycket mindre vältaliga om löftet de just har gjort. För dem är bollens spänning att köpa snygga klänningar och priming; en 14-åring i badrummet berättar att hon började göra sig i ordning klockan 9 på morgonen. När jag frågar Hannah Smith, 15, vad renhet betyder för henne, svarar hon: 'Jag vet faktiskt inte.' Hennes äldre syster Emily hoppar in: 'Renhet, det betyder...jag vet inte hur jag ska förklara det. Det är viktigt för oss att vi lovar oss själva och våra fäder och till Gud att vi lovar att förbli rena tills... Det är svårt att förklara.' Jag misstänker att flickornas bristande ordförråd har att göra med en universell sanning om flickskap: Du vill inte prata om sex med någon äldre än 18, särskilt din pappa. Samtidigt verkar tjejerna så osäkra på orsakerna bakom deras löften att jag inte kan låta bli att undra om de precis har skrivit på ett kontrakt vars villkor de inte helt förstått.

Det finns inga uppgifter om huruvida flickor som går på renhetsbaler förblir abstinenta fram till äktenskapet; chansen är att många gör det, med tanke på de sammansvetsade samhällen de bor i. Men det finns slående bevis för att mer än hälften av tonåringar som tar oskuldslöften – vid till exempel möten eller evenemang – fortsätter att ha sex inom tre år, enligt resultaten av National Longitudinal Study of Adolescent Health, den mest omfattande undersökningen av tonåringar som någonsin gjorts. Och 88 procent av de tillfrågade pantsättarna slutar med att ha sex före äktenskapet. 'Inget löfte kan motverka det faktum att tonåringar i själva verket är sexuella varelser efter puberteten', konstaterar Cary Backenger, en klinisk psykoterapeut i Appleton, Wisconsin, som arbetar med tonåringar, inklusive flera som har tagit oskuldslöften. 'Du kan inte stänga av det.'

den bästa sidan på internet

Oroväckande nog fann ungdomshälsostudien också att STD-frekvensen var betydligt högre i samhällen med en hög andel pantsättare. 'Pantsättare är mindre benägna än icke-pantsättare att använda kondom, så om de har sex är det mindre säkert', säger Peter Bearman, Ph.D., en sociolog från Columbia University som hjälpte till att utforma studien. För dessa tonåringar, tror han, är det ett tankespel: Om du har kondomer, hade du planer på att ha sex. Om du inte gör det, var sex inte överlagt, vilket gör det mer OK. Studien fann också att även pantsättare som förblev oskulder med stor sannolikhet hade oral- och analsex - riskabelt beteende med tanke på att de antagligen inte använde kondom för att minska risken.

Märkligt nog är antalet tonårsgraviditeter på nedgång i hela landet. Förespråkare av en filosofi som bara gäller avhållsamhet pekar på detta som bevis på att löften fungerar. Men en nyss publicerad studie av Mailman School of Public Health vid Columbia University tillskrev 14 procent av denna nedgång till tonåringar som väntade på sex – och 86 procent till tonåringar som använder mer effektiva former av preventivmedel, som p-piller. Säger studieförfattaren John Santelli, M.D., specialist i ungdomsmedicin, 'Om de flesta framstegen med att minska antalet tonårsgraviditeter beror på förbättrad användning av preventivmedel, måste den nationella politiken komma ikapp dessa realiteter.'

Ledare för abstinensrörelsen är dock övertygade om att att lära barn om mekaniken med sex och preventivmedel 'väcker' dem, vilket får dem att ha sex. De hävdar att de som bryter sina löften inte var 'starka' löften till att börja med, och att många fler tonåringar behåller dem (tonåringar som forskarna inte pratade med). 'Barn som avstår är inte där ute och krossar hjärtan; de är inte brunstiga hundar. De fortsätter att ha fantastiskt intimt sex, säger Leslee Unruh, ordförande för Abstinence Clearinghouse. 'Renhetsrörelsen hyllar sex men inte sex utanför engagemang.'

Flickor som ska gifta sig behöver information om sex, fortsätter Unruh, och hon är där för att ge det. (Vid ett tillfälle, 'Jag fick en tjej att ringa mig från hennes bröllop', säger hon.) 'Jag lät dem veta vad de kan förvänta sig, att det kan vara obehag,' och hon ger detaljerad information om beröring och smörjmedel när det behövs. Unruh tycker att renhetsbollar är ett lovvärt sätt att få tjejer som vill förbli oskulder att göra det. Som hon säger: 'De hjälper flickor att inse att deras fäder bryr sig mycket om sin framtid, och sedan bestämmer de sig för att hålla sig rena.'

Många experter håller inte med om det. 'Jungfrulighetslöften gör att flickor misslyckas', hävdar Kindlon, som är specialiserad på ungdomars beteende. 'Jag gillar fader-dotter-bindningsdelen av bollarna, men det är olyckligt att det är kring ett löfte som är dömt. Jag råder alltid föräldrar att försöka uppmuntra tonåringar att skjuta upp sex. Men när du helt förbjuder tonåringar att vara sexuella kan det göra dem mer skada än nytta. Det är som att säga åt barn att inte äta godis, och då vill de ha det mer.'

'När du skriver på ett löfte till din far om att bevara din oskuld, tas din sexualitet i princip ifrån dig tills du skriver på ännu ett kontrakt, ett äktenskapligt,' oroar Eve Ensler, författaren och aktivisten. 'Det får dig att känna att du är den minst viktiga personen i hela ekvationen. Det får dig att känna dig osynlig.'

Det är inte svårt att föreställa sig den ångest som unga kvinnor måste känna över att vara ett renhetsfel. Carol-Maureen, en bekant från min hemstad Fargo, North Dakota, som fick en renhetsring i sjunde klass och fortfarande bär den vid 22, sa till mig: 'Om jag hade sex före äktenskapet och mina föräldrar fick reda på det, skulle jag vara förtvivlad. Jag skulle känna att jag misslyckades med det här löftet till dem, även om det verkligen inte är deras sak.'

Marie, en texan som jag träffade genom en kollega, tog ett oskuldslöfte vid 14 år men kände faktiskt ingen skam över att bryta sitt löfte ett år senare. 'När jag tog löftet var jag sann i mitt hjärta, men när jag blev äldre fick jag en bredare världsbild', säger hon. Ändå smög hon runt för att ha sex med sin pojkvän så att hennes föräldrar inte skulle få reda på det, och det slutade med att hon blev gravid vid 19; hon gifte sig snabbt därefter. Skulle hon någonsin be sin son att ta ett oskuldslöfte? 'Nej', säger hon. 'Jag vill inte att han ska berätta något för mig bara för att han tror att jag vill höra det och sedan ljuga för mig om det.'

Att räkna ut din sexualitet på dina egna villkor är en viktig passage in i vuxenlivet. När jag var 19 och funderade på att ha sex för första gången, presenterade jag min oskuld för min pojkvän som denna stora skatt han kunde ta från mig. Han tittade på mig och sa: 'Men jag vill inte ta något. Du borde ha sex med mig för att du vill — och om du inte gör det, så är du inte redo.' Jag skämdes över min 'gåva', men hans ord fick mig att inse att sex inte bara var något att ge honom utan något att göra för mig själv också. Att lära sig det var mer meningsfullt för mig än att faktiskt ha sex.

När jag påpekar för Christy Parchas far, Mike, att erfarenhet av relationer, stötar och allt, kan hjälpa unga kvinnor att mogna känslomässigt och bli redo för sex och äktenskap, medger han försiktigt att det är sant. 'Men det kan bli skador också', säger han. 'Jag antar att vi hellre vill undvika dessa saker. Flickan kan lära sig efter äktenskapet.' Liksom andra fäder jag pratar med säger Parcha att om hans dotter skulle misslyckas i sin strävan att vara ren, skulle hon mötas av 'nåd och förlåtelse'.

Men, fortsätter han, 'Jag är inte orolig för det. Hon kommer inte ens att komma i närheten av de situationerna. Hon tror, ​​och det gör jag också, att hennes man kommer att komma genom våra familjekontakter eller genom mig innan hennes hjärta ens blir inblandad.' Randy Wilsons äldsta dotter, Lauren, 22, träffade sin fästman, Brett, en ung man från Air Force Academy, i kyrkan, och andra fäder och döttrar nämner detta för mig som ett hoppfullt tecken på att Gud kommer att öppna liknande dörrar för dem. Gud har dock kastat några kurvbollar på sistone; en vecka före balen skapade Mike och Christy Parchas pastor, Ted Haggard, en man som öppet har kritiserat homosexuella äktenskap, rubriker över hela landet när han erkände att han fått massage av en man (en som hävdade att Haggard hade betalat honom för sex). visar hur motstridigt vad som predikas och vad som praktiseras kan vara.

Efter dessert – chokladkaka eller fruktcoulis för de vuxna, glassglass till flickorna – går par in i den intilliggande balsalen. Sju ballerinor, däribland Christy Parcha, dyker upp i vita klänningar med tyllkjolar, bärande på sina axlar ett stort, rustikt träkors som de lyfter upp och vilar på ett stativ. Lisa Wilson gråter när hon presenterar var och en av deras tre ceremoniella danser, varav en heter 'I'll Always Be Your Baby.' Efteråt står Randy Wilson och en annan pastor, Steve Holt, vid korset med tunga gripare upphöjda och tillkännager att de är beredda att 'bära svärd och krig för våra döttrars hjärtan.' Bladen skapar ett inverterat 'V' under vilket flickor och pappor knäböjer och lägger vita rosor som symboliserar renhet. Snart är det en hög med krämfärgade knoppar som vissnar under korsets utsträckta armar.

Det är en minnesvärd bild i slutet av en minnesvärd natt. Jag har blivit rörd och charmad av Wilsons, en ovanligt varm, artig och kärleksfull skara. Om och om igen har de fem döttrarna berättat för mig hur bra deras pappa är på att ge dem uppmärksamhet, kärlek och kramar. När Khrystian sällskapsdansar med honom ser de så bekväma ut i varandras armar att du önskar varje flicka i USA skulle kunna ha den närheten.

Men den verkliga utmaningen, enligt mig, är att en far ska förbli kärleksfull mot sin dotter och samtidigt vårda hennes autonomi. Renhetsrörelsen handlar i grund och botten om att vägra låta flickor växa upp: pappas tjejer behöver aldrig vara vuxna. 'Bollen säger, jag vill att du ska vara 11 för alltid', säger Kindlon. Det här är tjejer som kanske aldrig får reda på vad det innebär att fatta beslut utan en man inblandad, att stå upp för sig själva, att egen deras sexualitet.

Jag önskar djupt att de vackra sakerna jag har sett ikväll – de förtjusta unga kvinnorna, de omtänksamma, kärleksfulla papporna – kan utvecklas till far-dotter-händelser som inte är kopplade till att mana ett löfte från en flicka som kan hänga över hennes huvud när hon kämpar för att bli en kvinna. När Lauren Wilson kom i tonåren gav hennes pappa henne en renhetsring och ett charmhalsband med ett litet lås och nyckel. Randy Wilson tog nyckeln, som han kommer att överlämna till hennes man på deras bröllopsdag. Bilden av ett låst område bakom vilket en tjej lagrar alla sina röriga önskningar tills en dag en man kommer med nyckeln förföljer mig. När balen är slut, när jag ser fäder bära ut sömniga små flickor med hängande diadem och omsluta äldre flickor med wraps, vill jag ta varenda en av dessa flickor åt sidan och viska till dem kvinnlighetens verkliga hemlighet: nyckeln till alla skatten du har hålls av en person— du .